• В останні роки легендарна "аська", вона ж месенджер ICQ, неухильно втрачала аудиторію. Ми побували в головному офісі ICQ в Тель-Авіві, де дізналися про реальний стан справ і про те, які зміни заплановані для перелому неприємною тенденції
    чи Знаєте ви, що таке ICQ? Не сумніваюся, що всі відповіли «так», однак читачі молодший неодмінно поморщаться - мовляв, кому хочеться згадувати таку старовину? Дійсно, в останні роки популярність цього месенджера залишає бажати кращого, і навіть у Росії і Німеччини, де ICQ з початку двохтисячних був найпопулярнішим способом інтернет-спілкування, число активних користувачів неухильно скорочувалася. Їх (або наше, як завгодно) кількість все ще обчислювалася десятками мільйонів, але все ж тенденція складалася негарна. У квітні минулого року ICQ купили наші люди з Mail.Ru Group, які вирішили вдихнути в «аську» нове життя. Про те, як це у них виходить, ми поговоримо трохи нижче, а поки - трохи історії.
    Колишню велич
    1996 році четверо ізраїльських хлопців - Яїр Голдфінгер, Арік Варді, Сефи Вигисер і Амнон Амір - створили компанію Mirabilis. Познайомилися вони трохи раніше, коли працювали в Zapa Digital Arts - невеликому тель-авивском стартапі, що займався розробкою технології, що дозволяє упаковувати в один файл різні мультимедійні формати. Файл можна було відправити по Мережі, спорудивши, приміром, із зображень і музики гарну вітальну листівку. Зараз це виглядає досить банальним, проте в 93-м року, коли була створена Zapa Digital Arts, Flash і HTML5 ще не існувало. На жаль, стати законодавцем мод не вдалося, і в 2001-м компанія фактично померла, ставши однією з численних жертв лопнув міхура доткомів.
    Але в 1996-м, коли у Zapa Digital Arts все було дуже непогано (65 співробітників, мільйонні інвестиції), наші герої вирішили, що можуть запропонувати світу дещо цікаве. Звільнившись, вони зробили першу робочу версію ICQ буквально за пару тижнів, однак подальші роботи застопорилися через відсутність фінансування (до чудового часу, коли мільйони давалися буквально під листок паперу з гарними ідеями, залишалося ще два роки). На щастя, в одного з хлопців виявився досить заможний батько, який інвестував у проект сина і його друзів кілька сотень тисяч доларів.
    Хлопці зняли невелику квартирку в каліфорнійському Сан-Хосе і приступили до роботи. Продукт «вистрілив» майже миттєво, тому що інтернет-месенджерів тоді було, м'яко кажучи, негусто, а ті нечисленні варіанти, які все ж там на ринку, коштували грошей. ICQ споконвічно був безкоштовним, займав дуже мало місця, а крім обміну текстовими повідомленнями дозволяв додатково легко пересилати файли. Всього через два роки «аську» купив гігант America Online за запаморочливі 407 мільйонів доларів, з яких 287 мільйонів були виплачені відразу, а решта надійшло протягом трьох років. На жаль, історія замовчує - чи став Арік Варді заможніші свого батька-інвестора. Але, треба думати, тато про вкладених грошей не пошкодував.
    Спочатку у AOL все йшло відмінно. Клієнт ICQ хорошел від версії до версії, в ньому з ’ являлися дійсно корисні функції (наприклад, в ICQ 2001 була реалізована революційна по тим часам річ - зберігання контакт-аркуша на сервері AOL, що дозволяло користуватися «аською» на різних комп'ютерах без повторного пошуку та авторизації потрібних людей), росла армія шанувальників. Молодь не повірить, але на початку двохтисячних ICQ цілком успішно компенсувала нам відсутність соціальних мереж і просто чудово заміняла сайти знайомств (розповісти - за допомогою чого зі мною познайомилася дружина?). Популярність «аськи» зашкалювала. Серед своїх знайомих можу назвати тільки однієї людини, яка їй не користувався, - це Євген Козловський. Не подобалося йому, чи бачите, коли всі бачать, що він в онлайні (здається, «невидимий» режим винайшли не відразу). Але все ж абсолютна більшість колег і друзів ICQ користувалися. Ніколи не забуду, як, купивши перший дійсно мобільний ноутбук, взяв його з собою у відрядження в Ірландію та пізно ввечері, розмістившись в готелі на околиці Дубліна, запустив «аську». Уявляєте: хол старовинного будинку, з ресторану чути запах огидною ірландської кухні, за вікном грізно ворушать в темряві гілками якісь неросійські дерева, а у тебе перед очима всі звичні співрозмовники. І ти можеш поговорити з ними про ніж зазвичай, немов нікуди і не виїжджав. Зараз цим нікого не здивуєш, але вісім років тому дивувало - моє шанування.
    Пригадую, ми майже безболісно пережили поява реклами клієнтів, починаючи з версії 2003b. Хто-то до останнього сидів на попередніх инкарнаціях «аськи», хтось ставив спеціальні душилки банерів, а хто-то роздивлявся яскраві, але зовсім даремні рекламні картинки, що розміщувалися внизу кожного діалогового вікна. Біда прийшла звідки не чекали: року з 2005-го офіційні клієнти перестали радувати справді корисними функціями, зате швидко обростали другорядними. Точніше, не зовсім так. Наприклад, підтримка IP-телефонії і відеодзвінків в ICQ з'явилася ще до того, як Skype став дійсно масовим, однак реалізовані ці функції були настільки «талановито», що толком не працювали. Принаймні, після невдалих спроб у перші дні після виходу нового клієнта, мені ніхто з ICQ не дзвонив. Між тим, з кожною новою офіційною версією дистрибутив займав все більше місця (зростання за 6 років в 4 рази), а працювала «аська» все повільніше і повільніше. Народ повалив на альтернативні клієнти, яких розвелося чимало.
    Тут слід зупинитися ще на одному моменті. Не секрет, що з безпекою спілкування на ICQ все не дуже благополучно. Досить сказати, що за допомогою нехитрої програмки будь-який цікавий громадянин може в реальному часі читати - про що там переписуються колеги на комп'ютерах, підключених до тієї ж мережі (повірте, ваш начальник про це знає). Сам протокол настільки простий, що його успішно відтворили у десятках альтернативних клієнтів, принаймні - самі необхідні функції (серед інтелігентних людей це називається reverse engineering). Грізна AOL неодноразово змінювала протокол, щоб відсікти надмірно хитрих користувачів, які не бажають дивитися щедро сплачену рекламу в офіційному клієнта, однак виправлені dll з'являлися буквально через кілька годин, і так до тих пір, поки не AOL здалася. Там в результаті зрозуміли, що всі ці блокування не збільшують число «легальних» користувачів, а лише змушують людей шукати альтернативні інструменти спілкування, яких з кожним місяцем ставало все більше і більше. Набирав силу Skype, з'явився і швидко увійшов у моду Google Talk, особливо для просунутих громадян розтягнув обійми Jabber. Додатково розплодилися соціальні мережі, обзаведшиеся власними месенджера…
    Перехоплення повідомлень ICQ - справа не те щоб нікчемна. Але все ж дуже реальне
    Зростання аудиторії сповільнилося. Ще в 2003 році команду розробників залишив Аві Шехтер, віце-президент AOL, який керував підрозділом ICQ (він відразу приступив до розробки власного мультипротокольного месенджера fring, не завоював, втім, особливого успіху. Угода з Nokia, яка передбачала встановлення fring на всі смартфони компанії, зірвалася з-за активного застосування того самого reverse engineering’а. - прим. редакції). Згодом менеджмент змінювався ще не раз, що, скажімо так, не зміцнювало дух команди і вносила сум'яття в плани розвитку. ICQ залишалася прибутковим проектом AOL, але аудиторія впевнено скорочувалася. Тому не можна виключити, що AOL погодилася на продаж месенджера Mail.Ru Group (а точніше - інвестиційної компанії Digital Sky Technologies) не без полегшення. Побічно про це свідчить і сума угоди - 187 з половиною мільйонів доларів. Це в два з гаком рази менше того, що отримали ізраїльські хлопці в 96-м року. Адже і долар тоді був помітно дорожче…
    Через півроку після покупки проект ICQ очолив Олександр Гірський, вельми авторитетний менеджер і розробник, останнім часом займався випуском месенджера QIP. З урахуванням того, що серед альтернативних клієнтів QIP завоював чи не левову частку сердець російських користувачів, багато хто сприйняв звістку про перехід Олександра в ICQ з великим ентузіазмом. Але чи можливо врятувати те, що всі вже списали з рахунків?
    сьогодення і майбутнє
    Чесно кажучи, я був упевнений, що після покупки AOL вся розробка ICQ переїхала до США, але нічого подібного - все це час месенджером займалися на Землі обітованої. Останні десять років ICQ розташовується в досить непримітному офісному будинку на вулиці кир ’ ят Атидим, де займає весь четвертий поверх. Поки добиратися до кир ’ ят Атидим, в очах починає рябіти від логотипів IT-компаній. Нічого дивного: район Рамат Ха-Хайаль є осередком хай-тек у Тель-Авіві, і всі пристойні фірми прагнуть відкрити офіс саме тут. При новому власнику зміни географічного центру не сталося, і сьогодні основна робота над месенджером ведеться за старою адресою зусиллями приблизно 90 людей. Одночасно створюється команда розробників в Росії, і, наприклад, версія клієнта для Windows Phone 7, яка повинна вийти з дня на день, має російське походження.
    Незважаючи на те, що в ICQ є підтримка голосового спілкування і навіть відеодзвінків, багато питання краще вирішувати особисто, і тому приблизно вісім робочих днів на місяць Олександр Гірський проводить в Ізраїлі. Я питаю - як прийняли його призначення ізраїльські співробітники? Олександр відповідає трохи ухильно: мовляв, були невеликі непорозуміння, пов'язані з розходженнями в ментальності, але зараз всі притерлися один до одного і злагоджено працюють.
    Будучи трохи знайомим з побутом ізраїльських компаній, я наважуся припустити, що ізраїльтянам довелося нелегко удвічі. По-перше, в Москві і Тель-Авіві дійсно трохи різна бізнес-етика і російський діловий підхід може з незвички і трохи шокувати. По-друге, в Ізраїлі дуже поважають росіян (добре, російськомовних) програмістів і тестерів, однак не звикли бачити їх на позиціях сильно вище середнього. А вже тим більше - на посаді CEO. До всього іншого Олександр ґрунтовно «зачистив» офіс від тих співробітників, хто, на його думку, не дуже справлявся зі своїми обов ’ язками. Зате зараз відкрито чотири вакансії - з досить привабливими умовами.
    На початку бесіди Олександр показує невелику презентацію. Аудиторія ICQ сьогодні становить 30,8 мільйонів активних користувачів, з яких більше половини, 15.6 мільйона, живе в Росії (активний користувач - це той, що логинится не рідше одного разу на місяць). У Європі лідерство за кількістю прихильників належить Німеччині. Кілька мільйонів в скарбничку додає і Китай, однак в рамках країни це, звичайно, крапля в океані (Тимофій Бахвалов, наш китайський резидент, просив уточнити, що в Піднебесній «аською» користуються тільки самі «просунуті» люди, які з певних причин хочуть спілкуватися з іноземцями. А для внутрішніх потреб тут є свої месенджери. - прим. редакції).
    30 мільйонів, багато це або мало? З одного боку, цілком пристойно, і з такими показниками ICQ входить в ТОП-5 популярності месенджерів (на п'ятому місці, а перше займає маловідомий у нас Windows Live Messenger). З іншого боку, якщо згадати, що загальна база реєстрацій в ICQ перевищує 400 мільйонів UIN, і навіть якщо тільки третина цієї кількості коли-те використовувалася за призначенням, цифра 30 виглядає досить скромно (а якщо не забувати, що рівно рік тому в ICQ було 51,1 мільйонів активних користувачів, можна і серйозно засумувати). Олександр вважає, що майбутнє ICQ на мобільних платформах, і сьогодні офіційні версії клієнта є для JAVA, iOS, Android, Blackberry OS, Windows Mobile і Symbian. Найближчим часом будуть покриті і Bada з Windows Phone 7, а ось MeeGo, схоже, не пощастило: Гірський вважає, що заради одного апарату, навіть такого симпатичного, як Nokia N9, писати клієнт не варто.
    Гірський також розповідає про ICQ On-Site - віджет, який дозволяє вмонтувати «аську» в будь-який сайт і використовувати її для спілкування з відвідувачами. Звичайно, мова в першу чергу йде не про домашніх сторінках, а про інтернет-магазинах, агентствах нерухомості та інших бізнесах, де клієнта треба брати в обіг дуже швидко, поки він не передумав. Зараз рахунок веб-сайтів з підключеним ICQ On-Site іде на сотні.
    Але найбільші надії Олександр покладає на дійсно нову для ICQ можливість реєстрацію за номером мобільного телефону. Завантажуєте програму для своєї платформи (в даний час ця функція доступна на iOS і Android), введіть номер в спеціальне віконце, отримуєте по SMS код підтвердження, і, власне, все. Клієнт сам закачає всі контакти з вашої телефонної книги, знайде там інших щасливих користувачів ICQ, і можна відразу починати спілкуватися з ними всередині мережі. Якщо ж у вас вже є UIN, буде корисним і ввести його, подгрузив в смартфон всю базу контактів. Зручно? Загалом, так, але є кілька нюансів. По-перше, не всі мобільні платформи легко пускають сторонні додатки у свою адресну книгу. По-друге, механізм ідентифікації та подальшого використання ICQ починає до болю нагадувати Viber, WhatsApp і інші ненависні операторам мобільного зв'язку програми. Технічні перешкоди, та в поєднанні з деякою вторичностью… чи Вистачить нововведень для ривка?
    Як і покладено в міжнародній компанії, вся внутрішнє листування ведеться англійською мовою
    Гірського не бентежить схожість з WhatsApp, тому що, по-перше, користувацька база в ICQ побільше, а, по-друге, ICQ є клієнти не тільки для смартфонів, але і для справжніх комп'ютерів. Дійсно, якби в мене була можливість відправляти повідомлення абонентам WhatsApp і Viber прямо з ноутбука, я б використовував їх набагато частіше.
    Війна з альтернативними клієнтами також залишилася у минулому, і всі, хто поважає випущене в квітні 2011-го ліцензійна угода, можуть розвиватися абсолютно спокійно. Поважають його практично всі, крім розробників спеціалізованих продуктів для спаму (очевидно, що розіслати сто тисяч разів текст «Д_Е_в_о_Ч_К_И В_е_С_е_Л_у_Ш_к_И nedorogo ТЕЛЕФОНУЙ» вручну дуже непросто). Тут варто зауважити, що несанкціонованих рекламних розсилок в ICQ в останні місяці стало набагато менше. Зараз отримую від сили одне повідомлення в пару тижнів, тоді як раніше вони сипалися чи не щогодини. Правда, не дуже зрозуміло - чи то зросла ефективність антиспамерских фахівців в ICQ, чи то самі спамери переключилися на більш популярні месенджери та особливо соцмережі.
    до Речі, у міру того як кількість реклами в офіційних клієнтів ICQ неухильно скорочується, в деяких альтернативних її стає все більше. Так, люди, хто викачали QIP 2012, зараз змагаються в невтішних епітети з приводу жадібності розробників цього коли-те еталонного клієнта.
    Long Live ICQ!
    Всупереч побоюванням користувачів Mail.Ru Group немає планів «злити» ICQ зі своїм «Агентом», і обидва месенджера продовжать чудово спілкуватися між собою через спеціальний gateway. У планах на 2012 рік зробити синхронізацію історії чатів між усіма різними комп'ютерами і смартфонами, а також додати геолокаційні сервіси, до яких - в майбутньому - буде прив'язана мобільна реклама. Впровадження останньої поки не значиться ні в яких плани, але, з урахуванням зростання популярності мобільних пристроїв, одного разу ми її неодмінно побачимо. І, можливо, навіть не сильно разозлимся з цього приводу, тому що вона буде адресної і практичною.
    Я сам важко уявити життя без «аськи», хоча і обзавівся акаунтами, здається, у всіх хоч скільки-то відомих месенджерах і соцмережах. Так, альтернативи є. Але ми з моїми постійними співрозмовниками звикли саме до ICQ і, чесно кажучи, не бачимо жодного серйозного приводу для міграції. Коли history розтягнулася на десять років і обчислюється десятками мегабайт - це, знаєте, показник. Нашу листування з Тимофієм Бахваловым я взагалі планую випустити окремою книгою, якщо, звичайно, знайдеться достатньо сміливий і розкутий издатель з термоядерним почуттям гумору.
    Але ми, люди за тридцять або близько того, не забезпечимо майбутнє легендарного месенджера. Олександру Гірничого та його російсько-ізраїльської команді належить перетягнути на свою сторону молодь, яка зараз віддає перевагу зовсім інші інструменти спілкування. Дуже сподіваюся, що у них все вийде. Просто тому, що інакше квіточка ICQ остаточно розтане в буйство цифрових лугів і мені доведеться звикати до чого ще. Ні, краще ви до нас.